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提高產品競爭力 M2M模組商各顯神通

2011-08-08
M2M市場前景無限,為鞏固市場地位與強化產品銷售,M2M模組業者紛紛提出新的技術,如利用GSM系統定位與結合感測器、Wi-Fi技術,以搭上智慧感測順風車。另一方面,一連串的購併與結盟的動作,也讓M2M市場引發新的波折。
隨著機器對機器(M2M)市場的逐步開展,各式應用百花齊放,讓M2M通訊模組的需求大增,吸引晶片商加碼投資發展,以搶搭市場順風車。例如,高通(Qualcomm)以晶片商之姿與威瑞森(Verizon Wireless)合作進軍M2M市場,於M2M模組市場投下震撼彈。

此外,為擴大現有市場領域,M2M模組業者亦提出新的產品策略,如在M2M模組中整合感測器、利用全球行動通訊系統(GSM)模組強化全球衛星定位系統(GPS)定位效能市場等。業者的種種策略,亦不斷活化M2M市場,使該市場呈現更多元的面貌。

搶進M2M商機 購併事件頻傳

M2M商機勃發,吸引廠商紛紛跨入市場,除了高通之外,看準M2M市場前景,2009年短距無線通訊模組廠商Digi宣布購併MobiApps此一從事M2M通訊技術開發的公司,從ZigBee模組市場跨足包括衛星、行動通訊與整合衛星/行動通訊系統解決方案的市場。

無獨有偶,2011年4月,易利信(Ericsson)也收購Telenor Connexion資產,以增強易利信M2M通訊產品實力。Telenor Connexion為Telenor Group全資子公司,且Telenor Group是全球主要行動營運商之一,擁有兩億三百萬行動用戶,易利信副總裁暨核心網路與IMS部門主管Magnus Furustam表示,Telenor Connexion的M2M技術平台將可提升易利信現有的產品服務。

高通/威瑞森聯手 M2M模組市場掀波瀾

與此同時,看好M2M市場商機,高通也與威瑞森合資成立nPhase,積極進軍M2M市場。兩大業者的合作,不僅為M2M市場投下震撼彈,高通以M2M模組最主要晶片供應商的角色搶進,是否造成既有生態的轉變,甚至影響其與模組廠的合作關係,已備受市場關注。

nPhase總裁Steve Pazol表示,高通與威瑞森將聚焦嵌入式產品標準化,並致力降低成本,以實現具影響力的新商業模式,而nPhase將利用高通無線通訊解決方案,透過威瑞森網路連結,為包括醫療保健、製造業、公共事業及消費性產品等各種M2M市場提供服務。

面對高通與威瑞森的合作,訊亦(Cinterion)亞太區副總裁Joe Peterson指出,高通與威瑞森的合資計畫,證明M2M市場的前景可期,業者皆想分一杯羹,而nPhase所提供的M2M相關服務,對M2M市場發展亦有正面影響。

至於高通此舉是否影響其與M2M模組廠商的合作,Peterson強調,訊亦M2M通訊模組的晶片供應來源之一即為高通,但nPhase係聚焦於M2M應用服務,定位相當明確,自然不影響與現有M2M模組廠商的合作關係,也不至於造成M2M模組廠商的市場版圖變化,反而M2M模組廠商可與nPhase進一步合作。Peterson並透露,未來訊亦也不排除與nPhase合作。

圖1 u-blox台灣區總經理江敏楠表示,M2M市場逐漸成長,參與廠商也愈來愈多,因此未來市場競爭將更為嚴峻。
u-blox台灣區總經理江敏楠(圖1)表示,分析高通與威瑞森成立nPhase的策略,實為高通欲將其於手機市場建立的矽智財(IP)授權商業模式,複製到M2M市場,因此與威瑞森計畫透過nPhase建立一套M2M模組的認證授權機制與標準,且未來nPhase推出M2M標準時,亦不會限於單一家M2M業者的產品,因此對模組廠商而言,nPhase將不是競爭對手,而是可進一步合作的對象。

代理SIMCom的九合電子亦認為,nPhase將著重於M2M應用服務,且是針對大型系統廠商提供產品,如基地台的M2M模組插卡,不會涉及終端用戶的M2M模組,因此與SIMCom將不會有正面衝突。

相較於訊亦與其他業者的樂觀,鉅景科技RF SiP事業處資深協理劉尚淳不諱言,即使nPhase著重於M2M應用服務的提供,但該公司的成軍對M2M既有市場勢必造成一定影響,高通自晶片供應商跨足M2M服務業,目的在於打造上游到服務端完整的M2M解決方案,一手包辦M2M市場供應鏈,其角色不再只是單純的晶片業者。尤其在結合威瑞森後,高通在M2M市場的地位勢將更形壯大。

採用高通晶片的泰利特(Telit)台灣暨東南亞地區總經理王鉦德認為,目前nPhase仍在起步階段,未來於M2M市場將發展到何種地步、發展哪一種M2M產品或應用領域,以及該公司後續走向皆仍待時間觀察,為避免晶片供應商來源發生問題,泰利特係採多晶片商合作模式,以維持穩定發展。

智慧感測夯 M2M模組整合感測器成新賣點

有鑑於M2M市場的詭譎多變,為擴大營收範圍,M2M廠商紛紛開發新市場。近期各式裝置皆邁向智慧化的發展現象,讓無線感測網路(WSN)重要性顯著提升。因應此一趨勢,M2M通訊模組廠商也開始開發整合感測器的新方案,搶搭智慧感測商機風潮,並藉此提高模組產品附加價值,在競爭激烈的市場中脫穎而出。

圖2 右起為九合電子總經理蘇祐俊、行銷經理王龍慶
九合電子總經理蘇祐俊(圖2右)表示,無論何種裝置,智慧化已成為大勢所趨,打造更人性化、更便捷的產品或應用將是未來贏得市場商機的關鍵,而九合電子除代理SIMCom的通訊模組外,也代理多種感測器如溫度、壓力、震動、加速度計、陀螺儀等,因此,可於SIMCom的2G、3G模組中加入感測器方案,以因應「智慧化」發展的潮流,並提供客戶一站購足的服務,同時拓展更多元的應用。

九合電子行銷經理王龍慶(圖2左)進一步指出,2G或3G的M2M通訊模組內建感測器後,可將感測器偵測到的數據資料直接透過GSM回傳至後端控制中心,以便即時處理如危橋、車身傾斜警告等突發狀況。過去,感測器多採外掛設計,若整合至M2M通訊模組中,不僅可進一步節省成本與寶貴的可攜式裝置印刷電路板(PCB)空間,亦可在M2M模組價格下滑速度快的市場環境中,創造更多產品價值,強化產品競爭力。

以無線感測技術實現的智慧生活,強調便利、安全、節能、愉悅、健康及易於操作使用,而WSN即扮演相當重要的環節。中國大陸十二五計畫強調的「感知中國」即源於智慧化生活概念,被視為物聯網的重要應用。根據研究單位資料顯示,2010年光是中國大陸WSN產業規模即可突破人民幣100億元,未來更可輕易跨過人民幣千億市場的門檻。如此可觀的商機,遂促使M2M通訊模組廠積極投入整合感測器的產品開發。

除了整合感測器外,智慧生活環境中,如何有效連結網路亦為重點,因而行動熱點需求漸起,亦即行動寬頻技術透過無線區域網路(Wi-Fi)以提高聯網效能,蘇祐俊認為,近期無線通訊技術晶片商紛紛提高產品整合度,如整合全球衛星定位系統(GPS)、Wi-Fi、藍牙(Bluetooth)等各式通訊技術,對M2M模組廠商而言相當正面,一方面可降低整體物料清單(BOM)成本,另一方面,再搭配GSM晶片,正好符合行動熱點的應用需求,因此SIMCom將瞄準此應用,積極推出新的模組產品。

強化GPS定位效能 CellLocate助臂力

為提高GPS模組銷售,擔負行車定位重任的GPS,由於在室內與室外高樓林立的環境,訊號容易受到遮蔽而無法有效定位,有鑑於此,GPS相關業者紛紛提出可強化GPS定位效能的技術,其中,u-blox利用GSM訊號不易完全遮蔽的優勢,開發出CellLocate蜂巢式行動基地台定位軟體,在沒有GPS訊號的情況下,依然可以取得相關定位資訊。

江敏楠表示,由於u-blox同時擁有GPS與2G、3G模組研發能力,加上汽車定位、追蹤的需求興起,因此提出CellLocate技術。不同於輔助GPS(AGPS)、基地台三角定位與Wi-Fi定位法,CellLocate透過手機掃描消費者所在地附近的所有基地台,經過與後端u-blox伺服器內建的基地台位址資訊相互比對,可在沒有GPS或衛星訊號被封鎖的情況下提供確切位址予使用者。

這類技術除可強化定位外,亦廣受車廠、保險與物流等相關業者青睞,用以減少車輛的失竊率與得知車輛確切位置,以方便管理、追蹤。江敏楠指出,原本汽車失竊時可藉由車上的GPS訊號尋線找回,不過,道高一尺魔高一丈,隨著可覆蓋所有GPS訊號的產品出現,GPS不再是尋回失車的萬靈丹。所幸,汽車中除了GPS外,為接收行車訊息與娛樂需求,內建2G、3G技術已成必然,因此藉由u-blox的CellLocate蜂巢式行動基地台定位軟體,即可在收不到GPS訊號的環境中,透過基地台達到定位的效果,順利找回愛車。

據了解,現階段GPS模組價格下跌狀況日益嚴重,2011年GPS模組價格已較去年滑落30%,再加上消費性電子產品整合平台當道,獨立式GPS模組進軍消費性電子市場機會受阻,為擴大市場發展版圖,提高產品附加價值遂成為GPS晶片業者重要發展手段。江敏楠強調,u-ulox開發的CellLocate技術,於市區的定位精準度為100~200公尺;郊區為1~3公里,目前u-blox已在所有2G、3G模組中免費內建CellLocate軟體技術,預期可刺激市場對於2G/3G+GPS整合模組的需求,亦可推升獨立式GPS模組的銷售量。

王鉦德認為,近期處理器整合平台大行其道,多少影響GPS或M2M模組市場,但在平板裝置市場,M2M模組業者仍有契機,舉例而言,為對抗蘋果(Apple)iPad系列,業者紛紛祭出機海戰術,每改款一次,所有的通訊技術認證皆須重來一遍,更何況,並非每家處理器公司皆有能力與財力推出整合平台,若使用已經過認證的M2M模組,無論廠商如何針對產品進行改款,都毋須再進行認證,可縮短開發時間並節省成本。

M2M應用頻寬需求日增 LTE模組蓄勢待發

隨著各種平板裝置的問世,讓行動運算應用愈發蓬勃發展,對於行動寬頻的頻寬需求也日益增長,在3G頻寬已相形見絀,無法支援更多行動運算相關應用的狀況下,M2M通訊模組廠商已開始朝向長程演進計畫(LTE)發展,並推出相關產品。

圖3 司亞樂行動運算市場行銷副總裁Andrew Green認為,行動運算市場將促使頻譜使用更有效率的LTE-Advanced,獲得重視。
過去,市場一般認為,工業、智慧電網(Smart Grid)等領域的M2M應用由於資料量較小,採用2G技術已游刃有餘,因此,即便3G技術基礎建設已日漸完備,工業M2M應用仍無必要升級至3G技術。對此,司亞樂(Sierra Wireless)行動運算市場行銷副總裁Andrew Green(圖3)表示,現階段工業與智慧電網應用中,對於訊號低延遲的需求已愈來愈高,舉例而言,在工業控制中,即時控制命令的傳遞,將左右機器的工作效能與即時反應,甚至影響人身安全,因此亟需傳輸速度較快的無線網路,因而使得4G M2M通訊模組於工業市場的需求漸顯。

另一方面,以消費性電子為主的行動運算應用對頻寬的殷切需求,亦驅使M2M通訊技術朝更高頻寬的LTE邁進。Green進一步指出,隨著行動裝置上的高畫質(HD)與三維(3D)影音內容愈來愈豐富,以及行動運算裝置與使用者越來越多,3G網路已面臨過於擁擠的問題,而無法提供更好的應用服務予客戶,因此升級至LTE已是勢在必行。

此外,網通裝置如路由器與安全監控等市場,對LTE技術的需求也持續增加。Green分析,隨著行動寬頻技術於消費性電子普及後,也將帶動其他領域採用最新的行動寬頻技術,舉例而言,一旦前端消費性電子皆導入LTE後,後端應用服務與伺服器間的傳輸網路架構亦須隨之提升,才能最快從遠端伺服器提供消費者所需的應用服務。至於安全監控朝高畫質與即時影像傳輸的發展,也須4G通訊技術的支援,才能真正落實。

有鑑於3G網路已難以滿足未來M2M應用頻寬的要求,可提供更高傳輸容量的的LTE遂成業者布局的新焦點。Green透露,司亞樂目前已推出內建PCI Express(PCIe)介面的LTE模組來因應市場需求,並已獲得個人電腦系統供應商採用;另外,澳洲亦有客戶計畫以該公司LTE模組推出LTE通用序列匯流排連接裝置(USB Dongle)。

圖4 易利信行動寬頻模組部門副總裁Mats Norin 表示,為解決行動寬頻網路壅塞的問題,預期未來行動寬頻技術皆將與Wi-Fi結合。
Peterson表示,在頻寬需求提高的趨勢下,2012年前M2M市場將聚焦於3G技術的發展,而電信業者也挹注很強的3G發展推動力,然看準LTE可提供更高傳輸速率,以及消費性電子將率先導入LTE模組,訊亦已著手開發LTE模組。泰利特也已進行LTE M2M通訊模組的研發,不過,SIMCom則基於LTE仍在基礎建設布建的階段,終端裝置的需求未起,因此尚未有LTE模組的研發計畫。

專注於消費性電子領域的易利信(Ericsson)行動寬頻模組部門副總裁Mats Norin(圖4)指出,即使目前3G模組仍相當昂貴,所以M2M市場主流仍為2G,但隨著各種M2M應用對於頻寬的需求持續增加,以及更多關於影像與雲端應用的推出,就會需要3G或4G模組。不僅消費性電子市場如此,智慧電網未來若進展到電表加上透過空中控制的應用時,對3G與4G技術亦有相當的迫切度。

至於LTE-Advanced何時加入M2M市場,Norin認為,目前LTE尚在起步階段,因此網路系統要升級至LTE-Advanced仍須一段不算短的時間,但基於網路容量的問題不斷造成電信業者的壓力,預期LTE-Advanced發展腳步將加快,據了解,AT&T與威瑞森已計畫2013~2014年推出LTE-Advanced相關裝置。

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