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NB-IoT炒熱物聯網商機 產業鏈串聯/加值服務正夯

2018-08-14
NB-IoT正式進入商轉後,各界對於物聯網市場也抱有更多的想像與期待。而為了加速整體物聯網市場的發展,部分模組商開始投入物聯網串聯與周邊加值服務,協助終端業者將設備串聯至雲端,以實現完整的解決方案。

在眾多低功耗廣域網路(LPWAN)技術中,執照頻段因掌握在電信業者手中,技術起步的時間相對較慢。過去,物聯網(IoT)通訊技術的焦點主要集中於LoRaSigFox等免照頻段。不過,在國家通訊傳播委員會(NCC)與電信業者合力推動下,NB-IoT陸續開台,並挾低成本、易部署的優勢迅速攻入市場。而這股發展動能也再度炒熱物聯網市場熱度,眾多業者紛紛展開布局。

電信商相繼開台 NB-IoT迎頭趕上LoRa/SigFox

2017年底遠傳電信NB-IoT率先開台,隨後中華電信、台灣大哥大以及亞太電信等營運商也積極展開布局,相繼取得NCC配發的物聯網門號,並推出NB-IoT商用服務。雖然NB-IoT起跑時間較慢,但在NCC與電信營運商積極推動下,NB-IoT不只成為電信級物聯網的焦點技術,更有機會迎頭趕上較早開始發展的LoRaSigFox等免照LPWAN技術。

談到各項LPWAN技術在台灣的發展,資策會智慧系統所副主任王德仁表示,就目前的局勢看來,NB-IoT因有政府與電信商協力推動,是最有機會在近期發展起來的技術。加上台灣人口密集,大部分的區域都布有電信基地台,因此對於LoRaSixFox的需求,相較於中國、美國等幅員廣闊的國家沒有那麼迫切。

儘管如此,NB-IoT目前尚未有大規模的應用被實現,對此資策會智慧系統所資深專案經理丁吉隆(1)分析,NB-IoT應用尚未大量發展的主因可能與模組成本仍居高不下有關,且初期版本的規範仍不夠全面、穩定度仍待觀察,如在3GPP訂定的R13版本中,NB-IoT並不支援空中韌體升級(Firmware Over-the-Air, FOTA),若要置換終端將耗費龐大成本,對於大規模的應用來說是很大的問題。

圖1 資策會智慧系統所資深專案經理丁吉隆表示,在政府與電信營運商共同推動下,2018下半年NB-IoT會有較明顯的進展。

不過,隨著R14版本支援FOTA,加上政府與電信營運商共同推動之下,丁吉隆預測,2018下半年NB-IoT發展會有較明顯的成長。此外,他也指出,NB-IoT將由公領域的應用帶動私領域的應用發展,因公領域布建所需的用量較大,可壓低模組成本,且設備不須頻繁地更新,因此初期的發展會以政府與公眾服務為主。

如上所述,電信業者相繼取得門號後,也如火如荼地展開NB-IoT應用布局。日前,台北市政府與中華電信簽署合作備忘錄,宣布將於2019年完成1.2萬盞的智慧路燈建置,在路燈上搭載5GNB-IoT基地台以及感測器,以進行人車流偵測與交通分析等公共服務功能。NB-IoT在這波應用發展下,有望迎頭趕上其他LPWAN技術。與此同時,前幾年聲勢浩大的LoRa技術與應用進展,也是值得關注的議題。

談到LoRa技術的發展,群登科技產品應用處經理黃景茂表示,雖然目前看來LoRa在公領域應用較不具優勢,但在偏遠地區以及封閉場域的私有網域架設,仍可見LoRa的發展機會。而目前也已有業者利用LoRa技術,進行農業追蹤、近海漁船監控以及加值照護等相關應用。

對於LoRa在定位上的應用,黃景茂進一步說明,目前LoRa的基地台設置不夠密集、節點間的距離大,導致定位誤差大(約達50公尺),無法滿足公分等級的精準定位。因此,目前仍會搭配GPS來支援定位功能。

打造完整產業鏈 模組廠投入串聯/整合服務

NB-IoT商轉正式起跑,帶動整體物聯網市場的熱度。對此,翔宇科技資深業務經理蘇裕記(2)指出,市場上對於物聯網應用的發想相當多元,但如何將終端設備與雲端平台串聯,實現完整的NB-IoT服務,是目前許多應用服務商所面臨的挑戰。而目前仍在等待可獲利的解決方案出現,才能帶動商用應用市場蓬勃發展。

圖2 翔宇科技資深業務經理蘇裕記表示,如何將終端設備與雲端平台串聯,實現完整的NB-IoT服務,是目前許多應用服務商面臨的挑戰。

過去翔宇科技在產業鏈中主要扮演模組代理的角色,不過隨著近來物聯網的發展,該公司觀察到市場上對於「雲與端串聯」的需求,因此也開始投入系統整合與相關加值服務。翔宇科技區域經理李柏堅(3)說明,NB-IoT資料傳輸量小、功能簡單,因此價格成為模組商之間競爭的關鍵,而規模較小的模組商在這樣的市場環境下較易失去競爭優勢。為因應整體市場走向與需求,該公司除了代理模組,亦開始提供系統整合以及NB-IoT串聯與周邊加值服務。

圖3 翔宇科技區域經理李柏堅說明,NB-IoT資料傳輸量小、功能簡單,因此價格成為模組商之間競爭的關鍵,而規模較小的模組商在這樣的市場環境下較易失去競爭優勢。

李柏堅指出,市場上有許多終端服務業者具備創新可行的點子,但對於NB-IoT技術與生態系並不熟悉,因此難將之發展成為完整的解決方案。而該公司觀察到此現象後決定投入串聯服務,並開始累積電信營運商、電路設計、周邊實現以及雲端管理平台的人脈,自許在NB-IoT生態系發展中扮演中介者,協助產業鏈各位置的廠商融入生態系。因為,唯有建立完整的產業鏈,才能更快地發展出可獲利的解決方案。

談到NB-IoT產業鏈價值,蘇裕記強調,NB-IoT的價值主要在於終端的解決方案,未來廠商須盡可能將前期模組開發的時間與成本降低。為此,該公司推出NB-IoT聯網板,開發者可自行設計微處理器(MCU)作為控制模組,控制聯網板射頻、資料傳送/接收。聯網板的控制命令均藉由MCU控制器發送,業者無須再學習複雜AT命令以控制模組,只要使用GUIUART API列表即可設定與傳送資料,並在短時間內將設備串聯至雲端,降低前期模組開發的時間與成本。

而順利將設備聯網後,則必須設法將收集而來的資料轉化為有意義的數據。對此,李柏堅指出,NB-IoT雲端管理介面未來勢必會朝客製化發展。然而,相關應用發展還未邁入成熟期,對於還在進行產品測試的業者而言,客製化管理介面的成本太過高昂。因此,他建議剛進入市場的終端服務業者,可以先利用如中華電信IoT大平台這類既有的介面,進行初步的數據收集與匯整。待整個解決方案發展成熟,邁入量產的階段時,再進行客製化的介面設計,這樣一來便可減少開發階段的成本支出。

而市場上似乎也有其他LPWAN模組業者嗅到這股物聯網「串聯」商機,推出相關加值服務。據悉,奇邑科技除了提供LoRa模組與閘道器(Gateway)等硬體設備,亦投入終端聯網的解決方案開發,協助終端設備業者完成產品對接、網路建設以及數據採集的工作。除了設備聯網與管理外,亦提供大數據增值中介服務,幫助終端服務業者進行大數據挖掘與分析。

NB-IoT邁入商轉後,各界對於物聯網市場抱有更多的期待與想像。而這股物聯網的發展趨勢,也改變了模組(代理)商的角色,業者除了專注於模組的銷售,亦開始提供物聯網串聯與加值服務。期盼能藉由產業鏈的整合,加速商用解決方案的出現,帶領物聯網產業邁入全新的商業化階段。

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