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Android擂戰鼓 Linux手機步入戰國時代
新通訊 20089 月號 91 期《 趨勢眺望 》
文.陳明堦
隨著手機功能越來越強大,軟體在手機中的地位也更加重要。進而帶動手機作業系統和軟體平台的升溫,其中,尤以Android平台的出現更加引人矚目。
在手機中採用Linux平台曾經令許多人興奮不已,但是Linux大舉進入手機產業的景象卻遲遲未出現。究其原因,從商業的角度來看,全球市場83%的手機是由前五大公司所產出,他們是否願意採用Linux以及採用何種Linux,將會對Linux在手機市場中的地位產生決定性的影響。  

Android重燃Linux手機商機  

如今,所有的手機廠商都不得不面對的一件事,就是以谷歌(Google)為首的開放手機聯盟(Open Handset Alliance, OHA)和Android平台正大張旗鼓。以往大多由一些較不具規模的公司熱衷於採用Linux來進行手機開發,這次則是由谷歌聯合多家電信業者和手機製造商共同推動Linux在手機上的發展。從商業的層面來說,谷歌為首的OHA已經為Linux大舉進入手機市場打開了方便之門。那麼,從技術的角度來看,手機開發者要如何借助這股東風,在激烈的市場競爭中奪取先機,就是關鍵所在。  

Linux在手機市場發展的速度未如預期,除了在商業方面曾經遇到阻礙外,在技術上也存在非常大的斷層,而Android的角色在很大程度上是要彌補這個斷層。許多人都把Android說成是一種手機作業系統,這種說法並不正確。事實上,Android本身並不是作業系統,而是一個開發平台,Linux才是這個手機平台中的作業系統。  

以作業系統作為底層往上看,雖然在開放的Linux社區大家都可以免費取得Linux開放原始碼,但是獲得Linux作業系統核心僅只是採用Linux開發電子產品所需要件的一小部分而已。  

目前,Linux在手機業界處於支離破碎且雜亂無章的環境之中。一方面,手機軟體環境極為複雜。全球有九百多家電信業者,運營區域在地理上被劃分為兩百多個,手機原始設備製造商(OEM)廠商為數眾多,手機晶片複雜多樣,手機型號更是多達數千種。另一方面,Linux本身又以自由開放為特徵,在如此複雜多變的環境中,Linux核心的「純正血統」已經蕩然無存。每種手機環境都可能須適當第調整Linux核心。  

於是,為手機編寫軟體的廠商必須花費更多的時間進行不同的Linux核心開發或者移植相同的功能模組。因此,有專家指出,在手機成品的整個價值鏈中,獲得Linux核心僅占5%,另外還有95%的條件必須逐一完善。例如,需要一個通用的Linux整合環境、一套功能完整且易於使用的開發工具,以及在硬體、中介軟體的整合與測試方面豐富的技能和經驗。  

以功能需求作為頂層往下看,Android的目標是支援一個功能更強大的瀏覽器,使其具備現有桌面個人電腦(PC)全部的功能,特別是聯絡管理、文件檔起草與管理、全球衛星定位系統(GPS)導航服務和網路語音通訊協定(VoIP)等功能。目前的手機也支援一些瀏覽器功能,但是與個人電腦上的瀏覽器相比,其功能實在是太貧乏了。而對於手機用戶來說,擁有個人電腦功能的瀏覽器可以說是一個無窮無盡的寶藏。Android的意義就在於打開通往這個寶藏的大門。  

以前,在手機瀏覽器上實現與個人電腦瀏覽器相同的功能遇到了很大的阻力,部分原因來自技術因素,但更主要的因素是來自於系統業者的阻撓,而限制甚至阻撓標準化手機軟體平台就是系統業者達到這個目的的一種手段。由於谷歌的加入讓這種局面有可能全面改觀,Linux可望大規模進入手機市場,開放、標準化的手機軟體平台等技術因素反而成為亟待彌補的一個斷層。  

選擇合適的開放原始碼  

Android之所以可以幫助手機廠商跨越從Linux到手機成品的斷層,為更多的手機廠商和手機軟體開發者帶來機會,是因為開放性的魅力。在開放的大環境中,手機軟體開發者將會從兩方面獲得極大的激勵,從而可以致力於開發Android平台上的各種應用。首先,開放軟體架構允許軟體開發人員更加靈活地創造出豐富多樣的功能;其次,較小的手機製造商或是手機軟體開發商可於Android平台上開發出創新的功能,適應特定的市場,從而打破居於壟斷地位的大型運營商對於消費者使用新服務、新功能的限制。目前各大手機廠商都會針對區域市場推出不同的款式,Android將會為區域小廠商發揮自己獨特的優勢提供更大的便利,在共同平台下開發出獨特需求以貼近市場。  

不過,Linux的開放性使其來源變得非常多樣,從哪裡獲得Linux開放原始碼作為手機開發平台,就非常重要。錯誤的選擇會讓手機廠商陷入泥淖。所謂錯誤的選擇,就是必須花太多的精力去維護Linux,而不是在利用Linux進行產品開發。而正確的選擇,可以讓手機開發商全力以赴去開發獨特、有競爭力的功能。  

要開發符合谷歌標準的手機,就必須採用Android平台。但是,Android本身是以開放原始碼的Linux為基礎。作業系統是整個應用的平台,最重要的是穩定性與可靠性。如果選用的作業系統來源不可靠,就很難相信它能夠成為穩定、可靠的設備軟體平台,進而為本身的總體成本帶來很大的風險。在此決策過程中,最重要的一項決定是:選擇商業套裝Linux軟體平台(Commercial Grade Linux),還是自行取得開放原始碼並自行完成平台和工具的整合和測試。  

以Linux為平台的設備軟體開發者,首先必須確定自己所要做的事情--是要在Linux平台上進行產品開發,而不是去開發Linux作業系統。因此,為了降低總開發成本而選擇Linux平台的決策者,一般都會選擇商用套裝的Linux軟體,而不傾向於把自己寶貴的金錢和時間浪費在開放原始碼的整理和工具的整合、測試等基礎性的工作上。只有這樣,手機廠商才可以把更多的財務和人力資源用於開發產品的新功能,讓自己的產品具有更強的市場競爭力。  

另一個促使決策者選擇商業套裝Linux平台而不去自行維護Linux作業系統的原因是產品的上市速度。如果不選擇商用套件,就必須自行維護Linux版本,而這須要投入大量的資源和時間。相對地,如果選擇預先組合並且經過驗證的商用Linux套件,就能夠加快產品的上市速度。一般說來,商用套裝Linux平台的供應商都會提供相應的技術支援和諮詢,這就更加有助於縮短電子產品廠商所面臨的技術差距。相對於從開放原始碼社群中獲得技術支援,商用套裝Linux供應商提供的支援則更有保障,更有助於縮短產品上市時間,並提升客戶滿意度。  

此外,商用套裝軟體供應商都已經形成了一定的合作夥伴體系。尤其是當電子產品製造業者所選擇的硬體平台缺乏開放原始碼社群支援時,商用套裝軟體供應商及其合作夥伴體系的支援能力就更能顯示出特有的優勢,而且成為決定產品開發項目成敗的關鍵。  

找對工具就成功了一半  

所謂商業級Linux平台包括最原始、純正的Linux原始碼,而且預先整合了各種開發工具和符合特定行業需求的工具和參考設計,這就使得手機製造商和軟體開發者不僅可以基於一個標準、純正、開放的Linux開放原始碼平台,免除了工具整合的工作,進而可以專注於應用軟體功能特性的開發。如果手機製造商有額外需求,例如添加第三方的外掛程式(Plug-in),都會增加整合的工作量,而商用套裝Linux平台供應商就可以提供額外的功能與支援,這些都無法從免費的開放原始碼社群中獲得。此外,商用套裝Linux平台供應商還可提供更完善的技術支援和專業服務,協助產品製造商克服開發過程中遭遇的困難。  

OHA成員的手機設備製造商以及其他的OEM都可以採用商用開發套件業者的解決方案將Android平台移植到自己的硬體平台中,並根據各自不同的需求進行優化,以便獲得最佳的性能。而且,此類業者也將為採用Linux開發產品的原始設備製造商和獨立軟體開發商(ISV)廠商提供一切必要的支援,協助他們快速有效地完成整合的工作,大大地簡化製造商在行動應用的開發與部署。這樣一來,他們就可以更快的速度、更低的成本向市場上推出Linux手機。

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溫瑞爾Linux核心手機功能

(本文作者為溫瑞爾台灣分公司技術經理)

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